What Makes Evolution a Theory?

What is a theory? Does the observation of gravitational force involve the same concepts as gravitational theory? The misconceptions surrounding the term “theory” stem from differences in how the term is defined. In this intriguing short film, Dr. Jeff Hardin discusses key ideas relating to the definition of scientific theory and what this term means in the context of evolutionary biology.

Featured Scholars:

Dr. Jeff Hardin is chair of the department of zoology at the University of Wisconsin. He is the senior author of World of the Cell (Pearson Education, 2015).


Scroll down for the transcript and more details about the video, or watch more videos on evolution here!

Explore how all life is related in “Biological Evolution” video:

and take a deep dive into the breakthrough discovery of Tiktaalik:

The Dialogue on Science, Ethics, and Religion (DoSER) is a Program of the American Association for the Advancement of Science (AAAS) and is based out of Washington, DC. Click here to find out more about DoSER and AAAS!


Transcript (transcripción en español, aquí abajo)

Dr. Jeff Hardin: Theory, for the average non-scientist, means something very different than what it means for a scientist. What we mean in modern parlance would be I’ve got a hunch, I’ve got a guess. Something like that. Don’t really have facts to support my idea, but I’ve got a hunch about that. That is not what scientists mean when they use the word theory.

Let’s think about gravity. I think we’d all agree that gravity exists. If I raise an object and then I drop it, that object’s going to fall. Why? Because through repeated observations we’ve shown that gravitational attraction is a fact. Now, gravitational theory is something different, right? Isaac Newton had a theory about how gravity works. Albert Einstein has a theory about how gravity works that encompasses Newton’s ideas. It’s a bigger one. The explanation for how gravity works, that’s a theory. It’s a very broadly encompassing set of inferences that explains the facts, and not only that, it makes new predictions that can be tested.

When people use the phrase ‘evolutionary theory,’ that’s what they mean. They’re not disputing that evolution has occurred. In fact, the evidence that evolution has occurred is overwhelming. The theory of evolution has to do with how does that evolutionary change occur over time? What are the mechanisms that explain evolutionary theory? That’s where Darwin proposed a theory of evolution by natural selection. Now, that’s been augmented with our understanding of genetics, so genetics comes into play, something Darwin didn’t really know about. So, when we use the word theory, it doesn’t mean a hunch, something we wish were true, something like that. No, it’s something so compelling that it is the dominant paradigm by which we understand lots of biological phenomena.


¿Qué hace de la evolución una teoría?

Dr. Jeff Hardin: La teoría tiene un significado muy diferente para el científico que para la persona promedio que no es científico. Lo que podríamos decir en el lenguaje moderno seria, yo tengo una corazonada, tengo una suposición. Algo así. No tengo hechos que apoyan mi idea, pero tengo una corazonada acerca de eso. Eso no es lo que quieren decir los científicos cuando utilizan la palabra teoría.

Pensemos sobre la gravedad. Pienso que todos estamos de acuerdo de que la gravedad existe. Si levanto un objeto y lo dejo caer, este objeto se va a caer. ¿Porqué? Porque con repetidas observaciones notamos que la atracción gravitacional es un hecho. Ahora bien, la teoría gravitacional es algo diferente, ¿verdad? Isaac Newton tenía una teoría sobre cómo funciona la gravedad. Albert Einstein tiene una teoría sobre cómo funciona la gravedad que incorpora las ideas de Newton. Es más grande. Para explicar cómo funciona la gravedad, esa es una teoría. Es un grupo de inferencias amplias que explica los hechos, y no solo eso, sino que hace nuevas predicciones que también pueden ser evaluadas.

Cuando la gente usa la frase la teoría evolutiva, no están disputando que ocurrió la evolución. De hecho, hay evidencias contundentes que ocurrió la evolución. La teoría de la evolución es una cuestión de cómo ese cambio evolutivo ocurre con el pasar del tiempo. ¿Cuáles son los mecanismos que explican la teoría evolutiva? Fue en eso que Darwin propuso una teoría de la evolución por selección natural. Ahora que eso ha sido ampliado con nuestro entendimiento de la genética, la genética tiene que ser considerada, que fue algo que Darwin no conocía. Entonces cuando utilizamos la palabra teoría, no quiere decir una corazonada, espero que fuera la verdad, algo así. No, es algo tan convincente que es el paradigma dominante por lo que entendemos mucho de los fenómenos biológicos.

  • Course Categories: Biblical Studies, General Theology
  • Science Topics: Earth Science & Environment, History & Philosophy of Science, Life Sciences
  • Tags:
    science and religion, what makes evolution a theory, evolutionary biology, evolutionary theory, natural selection, Dr. Jeff Hardin

Related resources

In furtherance of the AAAS mission of advancing science in service to society, AAAS|DoSER’s role in the Science for Seminaries project is to support efforts to integrate science into seminary education. AAAS|DoSER does not advise on or endorse the theological content of the participating seminaries.